Common Lands and Economic Development in Spain

FRANCISCO J. BELTRÁN TAPIA

Abstract

The impact of the privatisation of the commons remains a contested topic throughout the social sciences. Focusing on the Spanish case, this article reviews the literature and provides an overall assessment of this historical process based on recent research. Common lands appear to have been reasonably well managed and their dismantling did not foster agricultural productivity. Instead, the privatisation process negatively affected the economic situation of a large proportion of rural households and local councils, as well as deteriorating the stock of social capital. Therefore, the long-standing belief in the existence of a trade-off between equity and efficiency actually turns out to be misleading.

Keywords: common lands; privatisation; 19th century; Spain

JEL Code: N53; N33; O10

Resumen

El impacto de la privatización de los comunales sigue siendo una cuestión controvertida dentro de las ciencias sociales. Centrándose en el caso español, este artículo revisa la literatura y ofrece una valoración global de este proceso histórico basado en investigaciones recientes. Las tierras comunales estaban razonablemente bien gestionadas y el desmantelamiento del régimen comunal no fomentó la productividad agrícola. El proceso privatizador, en cambio, afectó negativamente a la situación económica de una parte importante de las familias y de los ayuntamientos rurales, además de empeorar el stock de capital social. Por consiguiente, la extendida creencia en la existencia de una relación inversa entre eficiencia y equidad no resulta adecuada.

Palabras clave: comunales; privatización; siglo XIX; España